Pride of the Nation

Toen USA Cycling afgelopen zomer aankondigde dat het zou stoppen met het runnen van een nationale mountainbikeserie, betekende dit het einde van een 19-jarige run voor een nationale puntentour in de Amerikaanse mountainbike-racen.

Gedurende die twee decennia was de NORBA National Championship-serie de belangrijkste serie voor langlaufen en afdalen, met duizenden deelnemers op sommige ronden en, op zijn hoogtepunt, bijna $ 200.000 aan prijzengeld.

Maar zoals de USAC National Mountain Bike Series gleed het naar een dieptepunt van minder dan duizend concurrenten bij sommige evenementen en een totale seriesportemonnee van slechts $ 60.000. Tegelijkertijd begon het uithoudingsraces, of het nu een meerdaags epos was of 24 uur per dag, een hoge vlucht te nemen, waardoor de aanwezigheden, sponsors en buzz uit het traditionele XC-circuit kwamen.

Maar voor Scott Tedro, een zelfverklaarde recente bekeerling tot de sport, zat het vooruitzicht van geen enkele nationale tournee niet zo goed dat hij zich vrijwillig aanmeldde om er één te proberen. Zijn inspanningen bieden zowel een mogelijkheid als een plicht om een ​​belangrijke vraag te stellen: wat moet een nationale raceklasse zijn?

Mountainbike-racen is een heel ander wezen dan toen de oorspronkelijke NCS werd geboren. Op het hoogtepunt in het midden van de jaren '90 waren de standaardevenementen langeafstands-XC, downhill en dual-slalom (toen nog niet eens officieel erkend door de UCI als discipline voor het wereldkampioenschap). Als je gek wilde worden, was er een heuvelklim of de radicale short-track XC.

Four-cross? Het spul van dromen. Gratis rit? Een stel gekken op de North Shore. Super-D? Super wat, nogmaals? En ultraendurance-evenementen zoals La Ruta de los Conquistadores en de 24 Hours of Moab waren relatief upstarts.

Nu spelen ze natuurlijk allemaal een belangrijke rol. De slopestyle-competitie van Crankworx mag de deelnemersaantallen van een nationale downhill-ronde niet aantrekken, maar de media krijgen veel meer aandacht en er is toeschouwer aanwezig. En in het hele veld had Moab vorig jaar 4.000 concurrenten in 24 categorieën, variërend van duo pro tot single / rigid open.

Tedro werd geconfronteerd met een steeds meer gebroken scène, met meer mogelijkheden voor meer soorten concurrentie dan ooit. In dit nieuwe universum, waar paste een traditionele, twee uur durende race in het hele land? Was de ondergang van de nationale reeks iets om tegen te vechten, of was het gewoon een evolutie?

In werkelijkheid was de nationale reeks al lang in verval geraakt. De grootste single hit kwam in 2003, toen vier grote sponsors de ondersteuning beëindigden en het totale budget van $ 800.000 naar slechts $ 70.000 brachten.

Vorig jaar was de serie een schaduw van zijn oude zelf. Topruiters richtten zich op het WK-circuit, passend in nationale ronden als ze dat konden. Er waren solide regionale reeksen, zoals de Mountain States Cup, en lucratieve eenmalige evenementen, zoals Sea Otter. Veel amateurs en binnenlandse profs hebben ten minste gelet op gebeurtenissen van het duurrijk. Een nationale reeks begon verouderd te lijken.

Maar voor Tedro, die pas in 2004 begon te rijden, was het idee dat de Amerikaanse een nationale reeks zou verliezen in een sport die hij uitvond, onredelijk. "Het lelijke alternatief hier zou zijn dat er geen serie is, en als het weggaat, zal het een lange tijd duren, of nooit, voordat het terugkomt," zei hij. Geen enkele nationale serie, wist hij, zou ondersteuning bieden voor pro-racen. "Als onze profs naar Wereldbekerwedstrijden gaan zonder UCI-punten, moeten ze in principe naar USAC gaan en gesponsord worden door de FBI en een petitie aanvragen voor een startplek. Ze zullen niet racen voor een team en ze zullen beginnen in 70e, 80e positie Het is onmogelijk om vanaf daar een top 20-finish te behalen. "

Tedro's status als een ongegeneerd cheerleader van de sport en een succesvolle zakenman - hij runt een logistiek bedrijf van $ 15 miljoen op de beurs, genaamd Sho-Air - maakte hem waarschijnlijk een hulpbron. Een groep prominente XC-profs benaderde Tedro na de Mount Snow-finale afgelopen augustus en vroeg hem wat hij kon doen om een ​​nationale reeks gaande te houden. Tedro kwam overeen om het idee te onderzoeken, wat ertoe leidde dat hij in wezen een geheel nieuwe serie creëerde, de U. S. Cup.

Tedro heeft de reeks gestructureerd als twee afzonderlijke "tochten" aan de oost- en westkust, elk bestaande uit zes races, en een finale van de eenheidsreeks in Las Vegas, de dag na de Interbike-beurs.

Van die races vormen zeven evenementen ook de Pro XC Tour van USA Cycling; ze dragen een UCI-rating, wat betekent dat het minimale prijzengeld en UCI-punten voor de profs. Hoewel de U. S. Cup zwaartekrachtevents in vijf rondes omvat, is de Pro XC-serie alleen voor het hele land. Een aparte Pro Gravity Tour, die de XCT in één ronde overlapt, werd eind februari gemaakt.

Geen enkele promotor leidt alle evenementen, en de U. S. Cup zelf is een soort coöperatief holdingbedrijf dat verantwoordelijk is voor planning, locatieselectie en kalender en, het belangrijkste, sponsoring.

Maar dit alles is gericht op een kleine groep atleten: pro's die prijzengeld nodig hebben, sponsorblootstelling en de allerbelangrijkste UCI-punten die startposities en plaatsen bepalen voor evenementen zoals de Wereldkampioenschappen en Olympische Spelen. Zeker, pro-aanwezigheid is belangrijk, maar hoe zit het met de amateurs, wier aanwezigheid drijft en beloont sponsoring en wiens instapkosten een aanzienlijk bedrag van het bedrijfsresultaat opleveren?

De serie moet zich speciaal voelen, dat het de beste promoters en de beste racen en de beste ondersteuning is ", zegt Tedro." Voor een standaard inschrijfgeld van $ 50, zegt hij, moet de amateur-racer wegkomen met het gevoel dat hij $ 50 aan waarde heeft gekregen zelfs racen. Dat betekent fatsoenlijke schwag-energiedranken en -gels, een pro-stijl kenteken en een serie T-shirt.

Maar niet iedereen deelt het gevoel dat schwag zo centraal staat. Veel amateur-racers zijn huursoldaten.Het maakt hen niet uit wie de race promoot of wat voor soort licentie ze nodig hebben, zolang ze vinden dat ze een goede prijs krijgen voor hun toegangsprijs, de kans om nauwkeurig gescoord en getimed te worden op een leuke cursus, en dat de promotor niet heeft gedaan niet hun zorgen of klachten afwimpelen.

"Nauwkeurigheid van timing en resultaten, professionele organisatie en de gaande ervaring bestaan ​​op een ander vlak dan schwag", zegt Mike McCormack, al lang promotor van de Mountain States Cup en Firecracker 50, die nu de Breck Epic-etappewedstrijd promoot. "Het hebben van een maarschalk op de juiste plaats is een beter gebruik van middelen dan het proberen om duizend tubes Chapstick voor de schwag-tas te jagen." Het succes van de MSC, zegt hij, gebeurde vooral omdat "operationele mensen van top tot teen aankochten voor de marketingethiek van de dienstverlening."

Wat dat betreft staat de U. Cup voor felle concurrentie. Er zijn solide regionale reeksen over heel de VS, om nog te zwijgen van eenmalige evenementen zoals Chequamegon en lokale rassen van eigen bodem met kale voorzieningen, maar ook spartaanse toegangsprijzen. Dat is gewoon in het traditionele XC-rijk. Buiten dat, zijn er verschillende series van 24 uur, een groot aantal stand-alone mountainbike-eeuwen en meerdaagse hordes die strijden om racers.

Tegelijkertijd is er een duidelijk besef dat, zelfs voor amateurs, het idee van een nationale reeks essentieel is. Het traditionele twee uur durende XC-formaat is misschien vermoeiend voor een ervaren racer met jarenlange ervaring die op zoek is naar een nieuwe uitdaging, maar het is ook de meest toegankelijke, bekende soort competitie voor beginners en af ​​en toe sportcoureurs.

"Marathon-evenementen volgen een meer specifieke training", zegt John Goodman, een sportcoureur in het MTB-team van Platinum uit Santa Barbara, Californië, die jaarlijks ongeveer 10-15 USAC-evenementen organiseert. Logistiek, training en gespecialiseerde apparatuur (zoals lichten) maken deze races minder toegankelijk. "Veel rijders kunnen gewoon niet voor hen trainen", zei Goodman, eraan toevoegend dat nationale ronden een gelijkspel zijn vanwege de over het algemeen meer professionele organisatie, scoren en solide concurrentie.

Laird Knight, de 24-uur pionier achter Moab, zegt dat hoewel zijn evenementen al jaren bestaan ​​buiten de officiële sancties, ongeveer 80 procent van zijn nieuwkomers USAC-licenties hebben, wat aangeeft dat ze regelmatig opduiken in traditionele races. Hij zegt dat evenementen zoals Moab niet noodzakelijk de beste plek voor beginners zijn, ondanks hun nadruk op plezier en kameraadschap. Andere promoters zijn het daarmee eens.

"Als je een beginner bent, heb je geen plaats in een race zoals de Firecracker 50, laat staan ​​de Breck Epic", zegt McCormack. "Zelfs sommige van de sportjongens hebben absoluut leed in de firecracker."

Hebben we de ellebogengevechte razernij van een Olympisch evenement vergeleken met een lokale 10K-leuke run? Ja, en het is de moeite waard om op te merken dat de 10.000 meter ook een Olympische gebeurtenis is. Als het gaat om racer-ervaring, is er eigenlijk een veel kleinere kloof tussen wat amateurs en pro-racers willen dan tussen ervaren racers en beginners.

Dus misschien is de vraag niet of we een nationale serie nodig hebben, maar hoe het eruit moet zien, en of Tedro dat kan leveren.

"Ik vind het geweldig om mensen van buiten te laten komen met nieuwe energie en ideeën", zegt Kelli Lusk, MTB-programmadirecteur van USA Cycling. "Er zijn zeker enkele nuances waar het, als je nieuw bent, een tijdje duurt om te leren, maar het is altijd positief om mensen binnen te laten komen en de boel wat te schudden."

Tedro geeft vrijelijk toe dat hij de geschiedenis van mountainbikewedstrijden, of zijn politiek, niet kent. Hij geeft ook niet echt om oude cijfers die mensen misschien willen beslechten. "De eerste twee maanden na de aankondiging van de U. Cup", kon hij alleen maar zeggen wat er mis was met de oude serie. Iedereen had een klacht. "

Tedro legde $ 100.000 van het geld van zijn bedrijf aan de reeks uit, bovenop de ondersteuning die hij USA Cycling biedt voor de Pro XC Tour en het Sho-Air-gespecialiseerde fabrieksteam. Ondanks zijn aanzienlijke inzet in contanten, werden Tedro's idealisme en frisheid in sommige kringen achterdochtig en regelrecht uitdagend.

Downhillers waren ontsteld dat hij de zwaartekrachtrace aanvankelijk had weggelaten (vijf rondes hebben het nu in een of andere vorm). Sommige teams wilden volgens hem een ​​kleinere tour, zodat ze de kosten laag konden houden. En sponsors, vastgebonden door de economische neergang en geconfronteerd met verzoeken om geld van elk kwartaal, waren resistent.

Tedro heeft waarschijnlijk niet geholpen door te hurken over de verantwoordelijkheden van fabrikanten om het mountainbiken in eigen land te ondersteunen, waarvan hij zegt dat het maar een fractie is van de kosten van het bankrollen van een WK-inspanning. "Iedereen die een XC-fiets maakt, als je $ 100.000 per jaar verdient, moet je geld kunnen geven", is een van zijn uitspraken.

Michael Browne, marketingmanager van Mountain Bike voor Trek, zei dat het niet zo eenvoudig is. "Mijn beslissing was, geld te geven aan een serie of zoveel mogelijk VW-rijders te ondersteunen," zegt hij, verwijzend naar het besluit om het binnenlandse programma van Trek te beëindigen tijdens het starten van een World Cup-level team. Uiteindelijk besloot hij om enkele van de voormalige rijders van het Trek-VW-team te helpen. Browne kon geen opmerkingen maken over specifieke informatie omdat het programma zich tijdens de persfase nog in de planningsfase bevond. Hij anticipeert op een uitrol van april. Buiten dat, zegt Browne, heeft Trek een grotere verplichting aan de sport van mountainbiken, niet alleen racen, en aan al het fietsen, en zelfs bij een bedrijf van Trek is het marketingbudget niet oneindig. "Er zijn veel manieren om geld uit te geven," zegt hij.

Tedro heeft zich sindsdien een beetje teruggetrokken uit zijn vroege strijd, deels omdat hij grote steun kreeg van bedrijven als Kenda, Specialized en Hayes, en kleine maar belangrijke steun van geldschieters zoals ESI Grips.En, tot zijn verdienste, besefte Tedro dat eerdere grieven tijd nodig hadden om te vervagen.

"De industrie is zo vaak op zichzelf gestapt dat er geen vertrouwen is, geen basis", zegt hij. Of het nu teams, promotors of sponsors waren, "mensen maakten zich zorgen over de vraag of ik echt door zou gaan. Ze waren bang om iets te doen omdat er al vijf jaar geen sprake van is."

De 2009-serie is verre van perfect, Tedro is snel vrijwilligers. Maar er is ook in dit vroege stadium alle aanwijzing dat zijn merk van CEO-stijl leiderschap kan helpen de serie zijn stervende recente geschiedenis af te schudden.

"De reflexmatige reactie met iemand die nieuw is, is vragen en twijfels", zegt McCormack. "Maar Tedro is een succesvol zakenman, laat hem de fietsindustrie een beetje leren kennen, laat hem zijn beurt hebben, laten we eens kijken wat hij kan doen."

Door het algemene management buiten USA Cycling te nemen en toch zijn steun te vergaren, heeft Tedro een behendig stuk staatsmanschap behaald: hij behoudt waardevolle USAC-sancties en -verzekeringen, maar stapt buiten de oude politieke grenzen, de allianties en rivaliteiten en gekwetste gevoelens en de perceptie over - geldig of niet-van een ouderwetse jongensclub die insiders beloont en alle anderen straft.

Er zijn een aantal bekende locaties zoals Fontana en Mount Snow, die goed of slecht kunnen zijn. Fontana is bijvoorbeeld geen pittoreske route, maar het ligt dicht bij Los Angeles en Californië is goed voor een kwart van alle USAC-licenties. Maar er zijn ook nieuwe evenementen. Lusk zegt dat een van de belangrijkste voordelen van het splitsen van XC en downhill in afzonderlijke nationale tours de optie wint om nieuwe evenementen op te nemen of bestaande te verbeteren, zoals de XC-only Bump and Grind, die vorig jaar deel uitmaakte van de American Mountain Bike Calendar. voordat het onderdeel werd van niet alleen de US Cup, maar ook de Pro XC Tour voor 2009.

De splitsing stelt ons in staat om aan de behoeften van beide partijen tegemoet te komen, "zegt Lusk, Lusk van USA Cycling. "Als het samenwerkt, zoals bij Windham [het Yankee Clipper-evenement], dan is het geweldig, maar er zijn promotors die ook geweldige evenementen doen die alleen XC of alleen de zwaartekracht zijn."

Weinig mensen zien een terugkeer naar de gloriedagen, toen de NCS zelfs voor Europeanen de bestemmingsreeks was (hoewel Tedro de mogelijkheid entertaint). Maar althans voorlopig is het bestaan ​​van een serie überhaupt een opmerkelijke prestatie, aangezien het nog negen maanden geleden voor dood was achtergelaten. Misschien kan de nationale reeks misschien wel zijn rechtmatige plek in het universum van het mountainbiken terugvorderen.

Bekijk de video: Nations Pride

Laat Een Reactie Achter